Biodiésel

¿Qué es el biodiésel?

Un biocombustible que se obtiene a partir de líquidos naturales, aceites vegetales y grasas animales, que pueden haber sido utilizadas previamente o saturadas mediante un proceso industrial de esterificación y transesterificación. Usado para sustituir parcial o totalmente el petrodiesel o gasóleo obtenido de los combustibles fósiles. Se puede mezclar con el gasóleo procedente de la refinación del petróleo en diferentes cantidades.

La transesterificación se logra mezclando el aceite vegetal, o la grasa animal, con un alcohol liviano y un catalizador. Al cabo de un tiempo de reposo, se separan por decantación el Biodiesel, y el glicerol.

¿Por qué usar el biodiésel?

Es un combustible renovable que remplaza perfectamente al gasoil o diesel. Se elabora a partir de cualquier aceite vegetal virgen o usado e incluso grasas animales.  La lubricidad del Biodiesel es notable, duplica la vida útil de los motores.

El Biodiésel es 100% biodegradable, además reduce la contaminación. Las emisiones de Dióxido de Carbono (CO2) y de Dióxido Sulfuroso (SO2) se reducen un 100%. La emisión de hollín se reduce entre un 40 - 60% y las de hidrocarburos (HC) UN 10-50 %. La emisión de Monóxido de Carbono (CO) se reduce de un 10-50%.

La visión de Rudolf Diésel

El primer modelo de Rudolf Diésel, un monocilíndo de hierro de 3 metros con un volante en la base funcionó por vez primera en Augusta (Alemania), el 10 de agosto de 1893. En conmemoración de dicho evento, el 10 de agosto se ha declarado "Día Internacional del Biodiésel", diesel presentó su motor en la Exposición Mundial de París de 1900.

Este motor es un ejemplo de la visión de Diesel, ya que era alimentado por aceite de cacahuete (maní) –un biocombustible, aunque no estrictamente biodiésel, puesto que no era transesterificado-. Diésel creia que el uso de un combustible obtenido de la biomasa fuese el verdadero futuro de su motor. En un discurso de 1912, dice: “el uso de aceites vegetales para el combustible de los motores puede parecer insignificante hoy, pero tales aceites pueden convertirse, con el paso del tiempo, en sustitutos del petróleo y el carbón de nuestros días”.

Durante los años veinte, los fabricantes de motores diésel adaptaron sus propulsores a la menor viscosidad del combustible fósil (diésel) frente al aceite vegetal. La industria petrolera amplió así su mercado de los carburantes porque su producto era más económico de producir que la alternativa extraída de la biomasa. El resultado fue, por muchos años, la casi completa desaparición de la producción de combustibles a partir de biomasa. Hoy en dia la preocupación por el impacto ambiental y la  diferencia de precios han hecho de los biocombustibles una buena alternativa.

Propiedades

El biodiésel tiene mejores propiedades lubricantes y  mayor índice de cetano que el diésel de bajo azufre. Al agregar en una cierta proporción biodiésel al gasóleo reduce significativamente el desgaste del circuito de combustible. En baja cantidad y en sistemas de altas presiones, extiende la vida útil de los inyectores que dependen de la lubricación del combustible.

El poder calorífico del biodiésel es 37,27 MJ/l (mega julio por litro) aproximadamente. Esto es un 9% menos que en el diésel mineral. La variación del poder calorífico del biodiésel depende de la materia prima usada más que del proceso.

El biodiésel es líquido a temperatura ambiente y su color varía entre dorado y marrón oscuro según el tipo de materia prima usada. Es inmiscible con el agua, tiene un punto de ebullición alto y baja presión de vapor. Su punto de inflamación (superior a 130 °C) es mucho mayor que el del diésel (64 °C) o la gasolina (-40 °C). Tiene una densidad de aproximadamente 0,88 g/cm3, menos que el agua.

En Colombia se produce con aceite de palma, el gobierno nacional ha invertido en subsidios a este sector para impulsar el biodiésel a base de aceite de palma y la producción de etanól a partir de la caña de azúcar, siempre y cuando no se reduzcan los cultivos de alimentos para aumentar la producción de biomasa, también se busca que en el proceso de obtención del biodiesel  no se tumbe la palma.

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